Le génie mathématique est fragile. Nous devons arrêter de le détruire.

Les légendes des mathématiques qui n'ont presque jamais été

Le génie mathématique est mal compris. Le terme «génie» évoque des sentiments d'envie. Il dresse le portrait d'une minorité prédéterminée de personnes qui maîtrisent vraiment une discipline. Quelques élus .

Pourtant, il n'y a rien de prédéterminé à ce sujet. Le génie mathématique réside en chacun de nous. La plupart des gens ne le savent pas encore. C'est parce que le génie est fragile. Si vous n'embrassez pas le génie et ne vous en occupez pas avec soin, il s'échappera, laissant derrière vous une vision tamisée des mathématiciens que nous aurions pu devenir.

Si vous jetez un coup d'œil même superficiel dans les annales des mathématiques, vous verrez la nature fragile et souvent inconstante du génie. Beaucoup de légendes du domaine - dont les talents et les réalisations sont incontestables - auraient pu si facilement être oubliées par l'histoire. Leurs histoires devraient servir de signal d'avertissement aux éducateurs d'aujourd'hui.

Du dernier en classe au folklore mathématique

Jacques Hadamard était un mathématicien français doué pour la théorie des nombres. En prouvant le théorème des nombres premiers (en gros, montrant que les nombres premiers deviennent moins communs à travers la droite numérique), Hadamard a établi sa place dans le folklore mathématique.

Comme il est surprenant alors que, avant la cinquième année, il ait été placé dernier de sa classe pour l'arithmétique. A peine la marque d'un enfant prodige. Vous vous demandez par quelle alchimie il a été réduit au statut de «dernier de la classe» - probablement un test, du même genre étroit qui imprègne les mathématiques scolaires aujourd'hui.

Les tests peuvent servir un objectif extrêmement utile pour fournir des commentaires et diagnostiquer les besoins d'apprentissage des élèves. Mais en tant qu'étiquettes brutales des capacités des élèves, elles peuvent être dévastatrices. Hadamard a prévalu, mais combien d'autres élèves du primaire abandonnent à vie face à ces jugements cruels et instantanés?

Abandonner le jardin pour l'algèbre linéaire

Les espoirs et les croyances déclarés de nos parents peuvent détenir la clé pour libérer notre génie - ou l'étouffer. Hermann Grassmann, l'un des pères fondateurs de l'algèbre linéaire, n'a pas excellé dans ses années d'école formatrice. Le propre père de Grassman - également l'un des professeurs de l'école - a conseillé à son fils d'abandonner complètement les mathématiques. Aux yeux de son père, la vocation de Grassmann était de jardinier. Avec tout le respect rendu à mes amis botaniques, Grassmann a bien fait d'honorer son intellect.

Les femmes font les meilleurs mathématiciens

Sophie Germain fait face à une résistance d'un autre type. Cette adolescente précoce a découvert les mathématiques dans la pile de livres qui remplissait la bibliothèque de son père. L'engagement de Germain était tout simplement incroyable. Elle s'est même enseignée le latin et le grec pour accéder à la gamme complète des textes.

Germain était confronté à un seul problème: c'était l'Europe du XVIIIe siècle, où il était grossier pour les femmes de participer aux mathématiques.

Les parents de Germain sont allés jusqu'à lui interdire d'étudier. Ils ont même enlevé sa lumière et ses vêtements pour la dissuader de lire des livres.

Elle a persévéré, lisant Newton et Euler jusque tard dans la nuit, enveloppée sous une couette, avec des bougies volées, son seul scintillement de lumière. Après l'avoir trouvée affalée sur ses livres un matin après une nuit blanche, les parents de Germain ont finalement cédé. Bon travail aussi - ses contributions à la théorie des nombres se sont avérées cruciales.

Germain a travaillé sous le pseudonyme de M. LeBlanc pour déguiser son identité. Ses talents l'ont mise en correspondance avec le prince des mathématiciens, Carl Friedrich Gauss, qui a ensuite exprimé son admiration et son étonnement en découvrant le vrai sexe de Germain.

L'aspect le plus décevant de l'histoire de Sophie Germain est qu'elle pourrait tout aussi bien se dérouler aujourd'hui. L’écart entre les sexes en mathématiques n’est toujours pas résolu, les filles étant en retard sur leurs pairs masculins au début de la scolarité; une tendance qui se traduit par une sous-représentation des femmes dans les diplômes et les carrières en STEM.

L'écart entre les sexes est culturel et non biologique. Lorsque les enseignants ont moins d’attentes à l’égard des filles, il n’est guère surprenant que les garçons aient une attitude plus favorable aux mathématiques.

Si Sophie Germain vivait aujourd'hui, serait-elle plus la bienvenue dans les cercles mathématiques que dans l'Europe du XVIIIe siècle?

Maryam Mirzakhani nous donne des raisons d'espérer. En 2014, le professeur de Stanford est devenu la première femme à recevoir la médaille Fields; la plus haute distinction de toutes les mathématiques (notre équivalent du prix Nobel ou, si vous préférez, des Oscars).

Vous n'avez pas besoin de comprendre le travail de Mirzakhani (et à moins que vous ne soyez un expert des surfaces Riemann, soyez reconnaissant pour cela) pour apprécier son importance.

Mirzakhani a démoli les stéréotypes de genre. En tant qu'iranienne, elle pourrait encore avoir d'autres menaces à affronter de la part de l'administration Trump. Il semble que, même en 2017, le pays dans lequel nous sommes nés façonne profondément nos chances dans la vie.

Tous les génies ne sont pas nés dans l'égalité des chances.

Arraché de l'obscurité

Srinivasa Ramanujan a incarné le terme «génie». Pour les mathématiciens, le sien est une véritable histoire de rags-to-rich. Né et élevé dans l'Inde rurale à la fin du XIXe siècle, Ramanujan avait peu d'occasions de développer ses compétences mathématiques brutes. Il a travaillé avec les reliques croustillantes dont il disposait. À une occasion, il a rencontré un manuel primitif et désuet et de ce simple manuscrit dérivé des théorèmes mathématiques profonds - dont beaucoup étaient inconnus des meilleurs mathématiciens de son temps.

Ramanujan a envoyé ses manuscrits en Angleterre, où ils ont été rejetés par tout le monde sauf GH Hardy, le célèbre professeur de mathématiques au Trinity College de Cambridge. Même Hardy était prêt à rejeter le travail de Ramanujan, jusqu'à ce qu'il se rende compte de la profondeur remarquable de ce qu'il lisait. Hardy a invité Ramanujan à Cambridge. Les deux hommes formèrent la plus improbable des alliances. Bien que sa vie ait été interrompue par la maladie, l'héritage de Ramanujan en tant que grand mathématicien est assuré.

Il a fallu une rencontre fortuite avec un manuel et un acte de foi d'un professeur de Cambridge pour que les talents de Ramanujan se concrétisent. Combien d'autres Ramanujan languissent dans l'obscurité?

Il y a soixante-dix millions d'enfants non scolarisés dans le monde. Cela fait soixante-dix millions de balises éteintes sans espoir. Non pas que l’enseignement moderne soit un havre de paix pour les opportunités. Les résultats socio-économiques restent étroitement liés aux résultats scolaires. L'accès à l'éducation compte pour peu lorsqu'il n'est pas soutenu par la qualité.

Le génie à portée de main

Le monde a plus que jamais besoin de mathématiciens. Pourtant, des barrières historiques - des attentes parentales et des stéréotypes de genre à la xénophobie et à la pauvreté - persistent à ce jour. Une poignée de mathématiciens peut l'emporter grâce à une persévérance acharnée, une pure chance ou une intervention divine. Mais pour leurs triomphes, des millions d'autres pourraient périr. Le génie ne peut jamais être tenu pour acquis.

Les valeurs de la société exercent une influence indescriptible sur les résultats mathématiques des enfants. Ce sont nos croyances et nos choix qui rendent le génie mathématique si fragile.

Nous avons un vivier mondial de talents de génies mathématiques à portée de main. Nous ne pouvons pas nous permettre de les laisser passer.

Je suis un mathématicien de recherche devenu éducateur travaillant à la croisée des mathématiques, de l'éducation et de l'innovation.

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